banner large

Iowa adalah tanah jagung, peternakan babi, dan … berang-berang sungai?

Comment
X
Share

Beberapa tahun yang lalu, seorang teman berkata bahwa dia telah melihat berang-berang sungai di luar Fairfield, sebuah kota kecil di tenggara Iowa tempat saya dibesarkan.

Ini adalah berita besar bagi saya.

Untuk sebagian besar hidup saya, saya pikir Iowa membosankan. Ini adalah tanah ladang jagung dan peternakan babi. Satu-satunya klaim negara bagian untuk ketenaran adalah bahwa itu adalah rumah bagi pemberhentian truk terbesar di dunia (dengan 900 tempat parkir truk, 24 kamar mandi pribadi, dan chiropractor dan dokter gigi di tempat).

Dan sementara kampung halaman saya adalah semacam surga spiritual — itu adalah pusat bagi murid-murid mendiang guru India Maharishi Mahesh Yogi — Iowa jauh dari surga alami. Selama dua abad terakhir, negara bagian itu telah kehilangan lebih dari 99 persen padang rumputnya yang tinggi dan 90 persen lahan basahnya.

Namun tampaknya ada berang-berang. Berang-berang yang cerdas, nakal, sangat lucu, berpegangan tangan.

Aku harus melihat satu.

Sebagai seorang anak, saya menangkap ular dan katak tetapi hanya bermimpi melihat sesuatu yang menarik seperti berang-berang sungai. Saya menganggap mereka sebagai hewan eksotis yang akan Anda lihat di kebun binatang atau di TV.

Berang-berang sungai di Fisher Lake di George Wyth State Park di Black Hawk County, Iowa, pada Februari 2018.
Steven Niewoehner

Tetapi pencarian saya akan berang-berang lebih dari sekadar memenuhi impian masa kecil. Saya ingin memahami bagaimana mereka bertahan hidup di Iowa, salah satu tempat yang paling berubah secara ekologis di negara ini. Jika berang-berang bisa hidup di sini, mungkin ada harapan bagi satwa liar di lanskap rusak lainnya yang tak terhitung jumlahnya di negara ini.

Jadi pada akhir Mei, ketika saya pergi ke Fairfield untuk menghadiri pernikahan, saya meluangkan waktu ekstra untuk mencarinya. Itu terbayar.

Bagaimana Iowa mendapatkan kembali berang-berangnya

Beberapa mil dari alun-alun kota Fairfield, anak sungai berkelok-kelok melintasi ladang jagung dan kedelai yang luas. Di situlah teman saya mengatakan dia telah melihat berang-berang dan di mana perjalanan saya dimulai.

Sungguh luar biasa bahwa ada berang-berang di Iowa.

Pada akhir 1800-an, berang-berang sungai Amerika Utara – salah satu dari 13 spesies berang-berang di seluruh dunia – punah di sebagian besar negara bagian, setelah puluhan tahun terperangkap bulu dan hilangnya habitat yang parah. Namun pada 1980-an, petugas satwa liar Iowa melihat peluang untuk membawa mereka kembali.

Pada saat itu, pejabat negara di Kentucky sedang mencari persediaan kalkun liar, yang banyak diperdagangkan di Iowa. Sebagai imbalannya, pejabat Kentucky beralih ke pemasok berang-berang di Louisiana bernama Lee Roy Sevin, yang masing-masing menjual mamalia itu seharga beberapa ratus dolar. Kedua negara bagian itu mencapai kesepakatan: Kentucky akan membeli berang-berang dari Sevin dan kemudian memberikannya ke Iowa dengan imbalan kalkun liar.

Petugas margasatwa melepaskan berang-berang di Danau Red Rock di Iowa pada tahun 1985.
Departemen Sumber Daya Alam Iowa

Itu adalah kesepakatan yang bagus untuk Iowa, kata Ron Andrews, mantan ahli biologi negara bagian Iowa. “Lebih mudah mengubah kalkun itu menjadi uang tunai,” katanya, daripada membayar berang-berang dengan dana negara. “Kami memberi mereka dua kalkun untuk setiap berang-berang.”

(Leroy Sevin cukup berkarakter. Dia telah menjebak berang-berang sejak tahun 1957 dan menyimpan ratusan berang-berang di rumahnya di sepanjang kanal di Delta Mississippi. itu manusia berang-berang,” Pat Schlarbaum, mantan ahli biologi negara bagian lainnya, memberi tahu saya. Sevin adalah satu-satunya orang di negara itu yang tahu cara memelihara dan membiakkan berang-berang, yang akan dia jual ke kebun binatang dan agen satwa liar negara bagian.)

Kesepakatan itu berhasil, dan pada tahun 1985, sebuah truk penuh berang-berang sungai tiba di Iowa. Pejabat satwa liar negara bagian melepaskan mereka di sebuah danau besar tidak jauh dari Des Moines, memulai apa yang akan menjadi kampanye pengenalan kembali selama 20 tahun. (Negara bagian kemudian membeli berang-berang secara langsung, sebagian dengan sumbangan dari penjerat bulu.) Pada akhirnya, lebih dari 300 berang-berang Sevin dilepaskan di sungai dan lahan basah di seluruh negara bagian, termasuk sebuah danau yang berjarak sekitar 30 menit dari Fairfield.

Tidak butuh waktu lama bagi mereka untuk menyebar. Sementara berang-berang kemungkinan masih langka di sekitar Fairfield ketika saya tumbuh dewasa, ada sekitar 4.000 dari mereka di Iowa pada pergantian abad terakhir. Pada tahun 2006, ada sebanyak 12.000, dan negara membuka musim perangkap (aktivitas yang mendorong mereka menuju kepunahan di tempat pertama).

Sekarang kemungkinan ada lebih banyak lagi. “Semua indikasi menunjukkan bahwa berang-berang baik-baik saja di Iowa,” kata Vince Evelsizer, ahli biologi negara bagian yang mengawasi pengelolaan berang-berang, berang-berang, dan hewan berbulu lainnya.

Vince Evelsizer, ahli biologi negara bagian di Iowa, mencari jejak berang-berang di lumpur.
Benji Jones

Mereka begitu melimpah, pada kenyataannya, badan margasatwa negara menerima beberapa panggilan setahun dari petani yang mengeluh bahwa berang-berang telah mengosongkan kolam ikan mereka. “Kolam seperti mangkuk sereal untuk berang-berang,” kata Andrews.

Tetapi bagi saya ini berarti satu hal: Saya seharusnya tidak kesulitan menemukannya.

Berang-berang licik

Berang-berang sungai paling aktif di sekitar matahari terbit dan terbenam — istilah teknis untuk ini adalah “krepuskular.”

Saya menyebutnya tidak nyaman.

Selama beberapa hari yang hangat di akhir Mei, saya menyusuri sungai dan lahan basah di dekat Fairfield saat fajar dan senja. Mengenakan sepatu bot hujan murah dan mantel semprotan serangga yang tebal, aku mengarungi padang rumput tinggi dan air keruh. Ada ular di mana-mana.

Setiap malam saya pulang dengan banyak kutu dan tidak ada bercak berang-berang.

Kemudian saya mendapat petunjuk yang menjanjikan. Saat mengambil kopi di sebuah kafe di kota, saya bertemu dengan seorang teman lama yang pernah mendengar ada berang-berang di sepasang danau kecil di pinggiran Fairfield. Kami berkendara ke sana malam itu dan naik beberapa kayak yang dipinjam. Lebih banyak ular; tidak ada berang-berang.

Bridie Nixon, seorang peneliti doktoral di Iowa State University, melihat melalui teropong di dekat Danau Rathbun.
Benji Jones

Saya perlu membawa seorang ahli.

Suatu malam di awal Juni, saya bertemu dengan Bridie Nixon, seorang mahasiswa doktoral di Iowa State University yang sedang mempelajari berang-berang sungai, di sebuah danau besar sekitar satu setengah jam di sebelah barat Fairfield. Nixon sebelumnya telah melacak hewan di sini sebagai bagian dari penelitiannya tentang bagaimana berang-berang bergerak melintasi lanskap.

Kami menghabiskan malam dengan berjalan menyusuri sungai yang berangin dan merayap di sekitar tepi danau, mencari jejak berang-berang dan lereng lumpur yang mereka gunakan untuk meluncur ke dalam air. Berang-berang terkenal sebagai makhluk yang suka bermain. “Jika Anda ingin belajar bersenang-senang, ikuti saja latihan berang-berang sungai,” kata Andrews kemudian kepada saya. “Mereka badut alam.”

Saat malam tanpa berang-berang berlalu, saya bertanya-tanya: Jika berang-berang telah pulih dalam jumlah besar, mengapa mereka begitu sulit ditemukan?

“Mereka ingin tahu tentang aktivitas manusia, tetapi jelas cukup pintar untuk menghindari kita hampir sepanjang waktu,” kata Nixon. Tidak membantu bahwa berang-berang juga dapat menahan napas di bawah air hingga delapan menit.

Malam berikutnya, saya pergi dengan profesional lain: Evelsizer, ahli biologi negara bagian. Saya bertemu dengannya di sebuah taman besar dekat Waterloo ketika masih ada banyak cahaya di langit. Kami duduk di dekat bendungan berang-berang besar saat matahari mulai terbenam, mendengarkan paduan suara katak dan serangga. Tampaknya sekeras hutan mana pun (saya menyertakan rekaman pendek di bawah).

Saat hari hampir gelap, Evelsizer duduk dan mengarahkan teropongnya pada sesuatu yang bergerak di dalam air. Berang-berang muda.

Ada begitu banyak yang bisa dilihat dalam perjalanan ini: berang-berang yang menggemaskan, ular air yang menyambar ikan, rusa — begitu banyak rusa — merumput di kejauhan.

Seekor ular air biasa mencoba menelan ikan di sungai dekat Fairfield, Iowa.
Benji Jones

Seekor katak Amerika bersembunyi di antara duckweed di lahan basah di Fairfield, Iowa.
Benji Jones

Seekor burung hitam bersayap merah betina bertengger di atas cattail di lahan basah di Fairfield, Iowa.
Benji Jones

Seekor muskrat membersihkan dirinya di Danau Sugema di tenggara Iowa.
Benji Jones

Dengan duduk diam dan memperhatikan, Anda dapat mengintip kehidupan sehari-hari hewan liar dan mulai memahami ekosistem kompleks yang mereka huni.

Bagian terbaik? Anda dapat melakukannya hampir di mana saja, bahkan di negara bagian yang telah kehilangan sebagian besar tanah alaminya. Anda tidak perlu melakukan perjalanan ke tempat yang jauh untuk melihat alam menjadi hidup.

Tapi untuk lebih jelasnya, saya masih ingin melihat berang-berang.

Tertangkap kamera

Ketika Evelsizer dan saya akhirnya mengakhiri pencarian kami, hari sudah gelap dan saya kelelahan. Saya memutuskan untuk bermalam di hotel murah dan kembali, sendirian, saat matahari terbit. Saya mengatur alarm saya untuk 4:30 pagi.

Ketika saya tiba, taman itu sunyi dan dingin, dan lapisan tipis kabut menyelimuti danau. Sebuah keluarga besar angsa berenang dalam satu barisan dalam keheningan yang hampir sempurna.

Aku duduk dan menunggu, mengarahkan pandanganku ke permukaan air. Setengah jam berlalu.

Lalu ada percikan dan berang-berang kecil mengeluarkan kepalanya dari air. Aku menahan napas. Berang-berang itu panjang dan ramping dan sedikit lebih besar dari kucing rumahan, dan ia sedang mencabik-cabik beberapa jenis binatang — mungkin seekor ikan atau seekor crawdad.

Saat ia memanjat pohon mati yang menjorok ke dalam air, saya mengambil bidikan di bawah.

Setelah berhari-hari mencari, akhirnya saya melihat berang-berang ini di George Wyth State Park di Waterloo, Iowa.
Benji Jones

Selama 20 menit saya duduk di sana, terjebak dalam kesurupan. Saya melihat berang-berang menjalani apa yang saya curigai sebagai rutinitas paginya. Menyelam. Menangkap sesuatu. Makan itu. Ulang. Setiap kali ia tenggelam di bawah permukaan, saya pikir saya telah kehilangannya, tetapi kemudian ia akan muncul kembali, seringkali dengan tutup ganggang.

Pencarian saya selesai. Saya akhirnya menemukan berang-berang.

Dimana ada berang-berang, disitu ada harapan

Jika Anda melihat berang-berang, ada kemungkinan besar ia akan makan. Hewan-hewan ini adalah karnivora yang rakus dan membutuhkan pasokan ikan, katak, dan makhluk lain yang stabil untuk menopang tubuh berotot mereka. Jadi, melihat berang-berang berarti melihat ekosistem yang lebih luas bekerja.

Apakah ekosistem Iowa berfungsi?

Dalam beberapa dekade terakhir, Iowa telah memulihkan ribuan hektar lahan basah dan padang rumput melalui inisiatif seperti Program Cagar Konservasi, yang pada dasarnya membayar petani untuk membiarkan sebagian lahan mereka tidak berproduksi. Kualitas air di negara bagian mungkin juga membaik.

Tapi Iowa masih, pada umumnya, lanskap yang terdegradasi. Sebagian besar waktu saya mencari berang-berang dihabiskan dengan mengemudi di jalan yang membelah ladang tandus. Dari pesawat terbang — satu-satunya cara sebagian orang melihat negara bagian — Iowa adalah tambal sulam yang rapi, buatan manusia dari hijau monokrom dan cokelat dengan hanya rumpun pohon yang kadang-kadang berantakan.

Hal yang sama berlaku untuk sebagian besar negara. Pada 1980-an, AS telah kehilangan lebih dari setengah lahan basahnya, dan sebagian besar padang rumput dan hutannya. Namun bahkan dalam lingkungan yang berubah ini, banyak hewan telah menemukan cara untuk bertahan hidup, termasuk berang-berang sungai. Mereka sekarang telah kembali ke setidaknya 90 persen dari jangkauan bersejarah mereka di negara ini.

Jadi mungkin melihat berang-berang mengatakan lebih sedikit tentang kualitas ekosistem dan lebih banyak tentang ketahanan satwa liar. Jika Anda hanya memberi hewan tempat tinggal dan tidak memburu mereka semua, mereka akan baik-baik saja.

“Anda selalu berpikir tentang berang-berang sungai berada di aliran gunung yang murni, jernih, dan sejuk,” kata Andrews, mantan ahli biologi negara bagian itu. “Untungnya, mereka beradaptasi.”

Saya keluar sekali lagi sebelum meninggalkan Iowa ke sebuah danau sekitar 30 menit dari Fairfield tempat berang-berang dilepaskan. Kejutan, kejutan, saya tidak melihat apapun di sana. Tapi itu jauh dari membosankan. Katak meluncur dari lumpur seperti misil saat saya merayap di sepanjang pantai. Seekor muskrat muncul dan mulai membersihkan bulunya. Iowa mungkin masih dikenal dengan jagungnya, karena lanskap pertaniannya yang benar-benar berubah. Tetapi Anda dapat menemukan kejutan yang menyenangkan jika Anda meluangkan waktu untuk melihat dan mendengarkan.

Leave a Reply

Your email address will not be published.